Η τάση που θεωρείται κάτι παραπάνω από βέβαιο ότι θα επικρατήσει, αποτελώντας στο όχι πολύ μακρινό μέλλον ένα από τα βασικά στοιχεία μιας "έξυπνης αποθήκης", είναι σύμφωνα με πολλούς αναλυτές η τεχνολογία RFID.

rn

(Το κείμενο είναι συνοδευτικό του αφιερώματος "Logistics technology trends: πιο γρήγορα, πιο αξιόπιστα, πιο αποδοτικά")

Κάποιοι εκτιμούν ότι το RFID (Radio Frequency Identification) θα είναι απλώς η ασύρματη εκδοχή του barcode για τα επόμενα χρόνια, όμως όλα δείχνουν ότι η αξία αυτής της τεχνολογίας δεν σταματά εκεί. Οι λόγοι που συναινούν σε αυτό είναι πολλοί, όπως το γεγονός ότι οι πληροφορίες που εν δυνάμει μεταφέρουν οι RFID ετικέτες είναι πολύ περισσότερες σε σχέση με τον γραμμωτό κώδικα, ενώ η ανάγνωσή τους -και η συνακόλουθη αναγνώριση του προϊόντος, της συσκευασίας ή του αντικειμένου επί του οποίου επικολλώνται – πραγματοποιείται ασύρματα, χωρίς να απαιτείται οπτική επαφή με κάποιον ειδικό scanner.

Τα δύο σημαντικότερα πλεονεκτήματα της εν λόγω τεχνολογίας είναι η αυξημένη ταχύτητα ανάγνωσης -σχεδόν ταυτόχρονα- πολλαπλών ετικετών και η ελαχιστοποίηση των λαθών στην ανάγνωση και καταχώριση των δεδομένων. Ενα ακόμη πλεονέκτημα, πολύ σημαντικό σε αρκετές κατηγορίες επιχειρήσεις, είναι ότι με το RFID δεν απαιτείται πλέον ούτε το άνοιγμα ενός κιβωτίου ούτε πολύ περισσότερο η καταμέτρηση του περιεχομένου. Σύμφωνα με αρκετούς παρατηρητές της αγοράς, το RFID μπορεί να συμβάλει στη βελτίωση της εξυπηρέτησης πελατών, βοηθά στην εγκατάσταση και λειτουργία μιας ισχυρής εφοδιαστικής αλυσίδας, επιτρέποντας τον ανεφοδιασμό σε σχεδόν πραγματικό χρόνο και μειώνοντας σημαντικά τον όγκο των αποθεμάτων που είναι σε stock.

Φυσικά, υπάρχουν και ορισμένα μειονεκτήματα που χρειάζεται να ξεπεραστούν, δεδομένου ότι η τεχνολογία δεν είναι ακόμη αρκετά ώριμη. Για παράδειγμα, το κόστος των ετικετών κατά κύριο λόγο, αλλά και γενικότερα του εξοπλισμού, παραμένει σχετικά υψηλό. Επιπλέον, σε αρκετές περιπτώσεις σημειώνεται ασυμφωνία σχετικά με τις χρησιμοποιούμενες συχνότητες, με αποτέλεσμα οι κατασκευαστές να προωθούν προϊόντα για διαφορετικές συχνότητες και κατά συνέπεια να υπάρχει πρόβλημα διαλειτουργικότητας. Ακόμη, καταγράφονται επιμέρους προβλήματα σε ιδιαίτερες εφαρμογές, όπως για παράδειγμα, όταν η ετικέτα-πομποδέκτης (tag) βρίσκεται κοντά σε υγρά ή μέταλλα. Ολα αυτά πάντως μοιάζουν με παιδικές ασθένειες που αναμένεται να ξεπεραστούν στο προσεχές μέλλον.

Κοινή εκτίμηση των περισσότερων αναλυτών είναι ότι οι τεχνολογίες ενεργών και παθητικών ετικετών RFID θα αλλάξουν ριζικά στο άμεσο μέλλον τον τρόπο λειτουργίας των επιχειρήσεων, επιφέροντας σημαντικά και πολύπλευρα οφέλη, όπως ενισχυμένη αποτελεσματικότητα στην εφοδιαστική αλυσίδα και βελτιώσεις στον τομέα της υγιεινής και ασφάλειας για κάθε επιχείρηση. Λίγες είναι οι τεχνολογίες που αναμένεται να έχουν στο μέλλον τόσο σημαντική επίδραση στον τρόπο λειτουργίας των επιχειρήσεων και την εμπειρία που βιώνει ο καταναλωτής. Καίρια ζητήματα, όπως η έγκαιρη παράδοση προϊόντων, ανάλογα με την καταναλωτική ζήτηση, η παράδοση ευπαθών ή ευαίσθητων προϊόντων σε άριστη κατάσταση και η τήρηση του προγραμματισμού στην παραγωγή, μεταξύ άλλων, εκτιμάται ότι θα βρουν απάντηση με την τεχνολογία RFID.

Προς το παρόν, πολλές επιχειρήσεις χρησιμοποιούν το RFID για την υποστήριξη επιχειρησιακών διαδικασιών, όπως η τοποθέτηση ετικετών σε παλέτες και χαρτοκιβώτια, η καταγραφή και αποστολή πληροφοριών προς την αποθήκη κλπ, έτσι ώστε τα κέντρα διανομής και οι μονάδες λιανικής να μπορούν να ανανεώνουν τις παραγγελίες αγαθών αυτόματα, μόλις τα αποθέματα λιγοστέψουν. Με αυτόν τον τρόπο βελτιώνεται η ποιότητα των υπηρεσιών προς τον καταναλωτή και εξασφαλίζεται η δυνατότητα εντοπισμού προϊόντων που έχουν χαθεί ή κλαπεί.

Στην Ελλάδα, οι εφαρμογές του RFID μόλις τώρα έχουν αρχίσει να κάνουν την εμφάνισή, καθώς όλο και περισσότερες εταιρείες ξεκινούν να ασχολούνται με την συγκεκριμένη τεχνολογία. Ενα από τα τελευταία δείγματα ήταν η διαχείριση των στοιχείων από την είσοδο και παραμονή των επισκεπτών της Cisco Expo μέσω RFID σε μία υλοποίηση που έκανε η Mobile Technology βασιζόμενη σε εξοπλισμό της Intermec.

Μακροπρόθεσμα, η τεχνολογία RFID θα επιφέρει ακόμη περισσότερα οφέλη στην καρδιά της εφοδιαστικής αλυσίδας, καθώς οι ετικέτες λειτουργούν σαν παθητικές συσκευές ανίχνευσης, στέλνοντας σήματα για το πού βρίσκονται μέσω ραδιοσυχνότητας, γεγονός που αναδεικνύει την αξία της τεχνολογίας RFID και για άλλους τομείς, όπως είναι αυτός της ασφάλειας, των μεταφορών, της βιομηχανίας κλπ.